区块链最大的价值并不是比特币

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1970年IBM的一名科学家埃德加·科德(Edgar F. Codd)取得了一项足以改变世界的重大发现——那是被称作数据库管理的关系模型,而它将开启一个充满想象的新纪元。但在当时几乎没有人认识到这一点,包括IBM自己的人也没予以足够重视将其商业化。 

关系型数据库之所以重要,是因为它改变了我们管理数据的方式。它使得数据可被替换。传统的“平面文件”数据库的工作原理与Excel工作表类似,它以行和列的形式储存数据,这样就缺乏灵活度。要想找到你想要的信息,你就必须知道这个数据库是怎样建立起来的。如果你曾经试图去破解其他人做出来的Excel表格是什么意思的话,你应该明白这种感受。 
但是,如果应用关系型数据库,你只要知道查询语言(query language),就可以从任何数据库里提取出你想要的信息,不论这个数据库是谁建立的。1979年,拉里·埃里森(Larry Ellison)和他的两个朋友完成了首个基于科德理论的商业化产品。两年以后,他们的公司更名为甲骨文(Oracle)。由于关系型数据库的出现,我们可以在一个类似于因特网(Internet)的系统中选择出任何我们想要的数据。这使得信息时代成为可能。 
今天,科德发表他的研究成果之后近50年,我们正在开启一个新的时代。区块链,尽管最初是作为“支持数字货币的技术”出现,但它实际上就是一种新型的数据库。这看起来微不足道,但是如果它所产生的影响和当年的关系型数据库一样,那将足以颠覆我们使用信息的方式。 

区块链最大的价值并不是比特币

如果想知道如何颠覆,请看IBM与马士基(Maersk)的合资公司为全球贸易所开发的区块链基础设施。想一想货物在全球不同港口之间流转的过程中,都会遇到哪些与信息有关的瓶颈。世界经济论坛在2013年的一项研究表明,在国际贸易过程中,减少机构事务部门的摩擦会将GDP提高5个百分点,将贸易额提高15个百分点。全球GDP总额超过80万亿美元,这就意味着我们所讨论的是超过4万亿美元规模的影响。这从任何角度来讲都是非常可观的。 
这种转变已初见雏形。沃尔玛(Walmart)最近宣布将使用区块链技术来提高食品安全。在传统技术下,人们需要约一周的时间才能从被污染的食物溯源至生产它的农场,但使用区块链技术后,沃尔玛可以将这个过程缩短至2.2秒。 
这不仅仅意味着减少因此患病的人数,这也可以帮助企业准确定位到底是哪里出了问题。比起将整批货物全部丢弃,新技术可以准确剔除受污染的产品,这可以让农民们少亏损数百万美元。 
这仅仅是开始。波士顿咨询集团(Boston Consulting Group)物联网负责人齐亚·尤瑟夫(Zia Yusuf)表示:“将区块链、物联网和人工智能相结合来优化供应链是非常令人激动的过程。在某些有着复杂供应链和微薄利润的行业,把这些新兴技术用于物流和供应链是非常具有潜力的,可以真正带来实质性改变。” 
在金融行业,摩根大通CEO杰米·戴蒙(Jamie Dimon)曾将比特币称为“一场骗局”,而如今,它正在推进自己的数字货币——摩根币(JPM Coin)——借此让客户的交易更加安全快捷。 

全球领先的信息服务公司益博睿(Experian)正在试验使用这项技术使贷款审核确认过程自动化,这个过程和沃尔玛用它来使供应链自动化类似。 

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目前所有的这些进展的确振奋人心,但这仅仅是序曲,回望埃德加·科德和他的关系型数据库,我们就会知道这是为什么。现在,很少有人会提到“关系型数据库”这个词,但是因它而兴起的行业,如电子商务和在线媒体,却使每个人都从中受益。与此类似,区块链真正的潜力在于,它作为安全的、分布式的数据结构,可以衍生出新的商业模式。 

例如,益博睿信贷部门的首席创新官梅杰·维塔(Vijay Mehta)告诉我,他期望公司在金融服务上可以和共享经济理念相结合,从而使提供数据和进行分析的过程简单化,同时对数据何时以何种方式被使用保持监控,这很像数字媒体浪潮中广泛应用的数字版权管理(DRM)技术。 
区块链技术所具有的类似DRM的特性具有巨大的潜力。例如,Humanity.co公司是一家旨在使病人对自身医疗数据有更多掌控的初创企业。现在,当我们签署一份同意书同意我们的数据被用作研究用途时,我们实际上已经将数据和盘托出。然而,应用了区块链技术后,我们可能可以追踪它,自行决定我们的数据如何被使用,甚至将其变成有偿服务。 
因此,当你面对如何投资区块链的问题时,想一想数据在今天所面临的困局,这些问题可能是由于官僚主义带来的瓶颈,也可能是出于货币化的考虑。而现在,可以放手一搏,去创造新的价值了。在这里你会发现新型的商业模式,乃至于整个新的行业,都可能被创造出来。 
(作者格里格·萨特尔(Greg Satell)为作家、演说家和创意顾问。他的最新著作《洪流:如何创造能推动变革的运动》于2019年4月出版;翻译:米萱;《巴伦》2019年2月26日报道)

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